21019 Tour Eiffel

Faits

  • Lieu: Paris, France
  • Architecte: Entrepreneur: Gustave Eiffel; ingénieurs: Maurice Koechlin et Émile Nouguier; architecte: Stephen Sauvestre
  • Coût: 7 799 401 francs or français
  • Matériaux: fer forgé et piliers en maçonnerie
  • Hauteur: hauteur initiale: 312 mètres. Hauteur actuelle (antennes incluses): 324 mètres
  • Poids: 7 300 tonnes
  • Années de construction: 1887-1889

Histoire

Paris accueillit en 1889 une exposition universelle pour marquer le premier centenaire de la Révolution française. Trois ans auparavant, un concours officiel avait été lancé pour trouver une pièce centrale pour l'exposition. Le projet de Gustave Eiffel pour la construction d'une tour métallique de 300 mètres de haut fut sélectionné parmi les 107 projets proposés.

Deux ingénieurs en chef de l'entreprise d'Eiffel, Maurice Koechlin et Emile Nouguier, travaillaient déjà sur une idée de tour en fer depuis 1884. Leur projet était conçu comme un grand pylône formé de quatre poutres en treillis écartées à la base et se rejoignant au sommet. Les quatre colonnes devaient être reliées entre elles par des poutres métalliques placées à intervalles réguliers. 

Afin de rendre le projet proposé plus acceptable pour l'opinion publique, Nouguier et Koechlin ont demandé au responsable du service architecture de la société, Stephen Sauvestre, de travailler sur l'esthétique de la tour. Sauvestre proposa des piliers en maçonnerie pour habiller les jambes et ajouta des arches décoratives pour relier les colonnes au premier niveau. Il suggéra également une forme de bulbe pour le sommet et diverses décorations, mais elles furent rejetées pour aboutir à l'aspect simplifié que nous connaissons aujourd'hui.

Si Gustave Eiffel pensait que la structure allait symboliser « l'art de l'ingénieur moderne mais aussi le siècle de l'Industrie et de la Science dans lequel nous vivons », la tour proposée s'attira rapidement les critiques. De nombreuses personnalités artistiques françaises firent campagne contre elle, jugeant la structure « inutile et monstrueuse » et la qualifiant d'« odieuse colonne de tôle boulonnée ».”

De nombreux critiques changèrent cependant d'avis après la construction de la Tour et elle est aujourd'hui considérée comme un ouvrage d'art d'exception.

Lorsque les travaux principaux furent achevés en mars 1889, Eiffel emmena un groupe de membres du gouvernement, accompagnés de journalistes, au sommet de la plus haute structure du monde. Les ascenseurs ne fonctionnaient pas encore, et l'ascension à pied dura plus d'une heure. Eiffel déplia au sommet un grand drapeau tricolore, au son de 25 coups de fusil.

Architecte

Né le 15 décembre 1832, à Dijon, Gustave Eiffel était un ingénieur et un constructeur exceptionnellement doué. Il obtint son diplôme à l'École Centrale des Arts et Manufactures en 1855, l'année où Paris accueillit pour la première fois l'exposition universelle. Il passa plusieurs années dans le sud-ouest de la France, où il supervisa les travaux du grand pont de chemin de fer de Bordeaux. En 1864, il s'établit à son compte comme « bâtisseur », se spécialisant dans la construction de structures métalliques. Eiffel construisit des centaines de structures métalliques différentes dans le monde entier. Les ponts, en particulier les ponts de chemins de fer, constituaient son domaine de prédilection, mais il devint aussi célèbre pour ses structures métalliques et ses installations industrielles. Sa carrière fut marquée par de nombreux bâtiments et structures magnifiques. Parmi les plus exceptionnels figurent les édifices jumeaux du viaduc de Porto et du viaduc de Garabit dans le Cantal.

Toutes aussi exceptionnelles sont les autres structures où la société d'Eiffel laissa libre cours à son inventivité, notamment les ponts « portatifs » vendus dans le monde entier en kits et la structure ingénieuse de la Statue de la Liberté à New York. Le sommet de sa carrière d'entrepreneur eut lieu en 1889 avec la fin de la construction de la Tour Eiffel. Deux ans plus tôt, en 1887, Eiffel avait accepté de construire les écluses du canal de Panama. Il s'agissait d'une entreprise énorme, mais le projet fut mal géré et devint l'un des plus grands scandales financiers du siècle.

Après avoir blanchi sa réputation, Eiffel se retira pour consacrer les trente dernières années de sa vie à la recherche scientifique. Il est mort le 27 décembre 1923, à l'âge de 91 ans.

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